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上の写真は、某生命保険会社のフォトコンテストで“銅賞”に輝いた作品です。件名は、そのタイトル。投稿者は、群馬県館林市在住の斉藤直樹さん。真夏の真昼間、どこかの草原でしょうか、愛娘が猫じゃらしでパパの顔を突付いている。撮影したのは、恐らく奥様でしょう。自分の「家族」を持つことが出来た幸福を、時を忘れて、彼は噛み締めていたのでしょう。素晴らしい写真です。

ポクより1歳上である直樹君は、最近、亡くなりました。

彼がポクの家の隣に引っ越して来たのは、ポクが小学校4年生になる直前の春休みのことでした。当時、ポクの家は親父が経営する会社の敷地内にあり、その庭は“ゴムボール野球”をするには絶好の広さで、文字通り毎日、近所のガキが集まり、日が暮れるまで“エキサイティング・ベースボール”が行われていました。球場のライト側、金網越しに、日本人離れした顔立ちの直樹君と4歳年下の一樹が、いつの間にかこちらをジッと眺めていました。「どうしたん?」とポクが声を掛けると、「おじぇだじもいでぇげけろ!」と不可解な言葉で直樹君は応えました。

その後、斉藤一家は秋田県から来た“ワケあり”の母子家庭と知りました。ポクが憧れていた直樹君の綺麗なママは、水商売で、時々ジープに乗って参上する優男の内縁の妻なんだって…。

直ぐに“ホワイト”という渾名が付いた一樹も上手かったけど、直樹君の野球センスは群を抜いていました。ポクらは半年毎に「本塁打数・打率・打点・防御率」を競っていましたが、直樹君が余りにも“ドカベン並み”に打ちまくるので、そのうち“左打ち縛り”(松井秀喜もそんな扱いを受けたそうですが…)にし、やがて彼の記録を無視するようになったんだなぁ、ポクたち凡人は…。

お互い中学生となり、野球部の主力選手となった直樹君と、ヤンキ~の肥溜めであった柔道部で相撲に熱中していた1学年後輩のポクとの接点は、無くなりました。

ポクの姉と同学年であった直樹君の噂は、それでも時たま耳にしていました。在り来たりですが、“田舎のプレイボーイ”な状況を堪能しつつ、プロ野球選手になることをとっくに諦め、高校卒業後、地元の会社で真面目に働いていたそうです。

死因は、髄膜炎だとか…。とにかく死ぬには若過ぎるし、彼を愛した家族、周囲の人々は多大なるショックを受けたことと思います。彼のことを、ここ数年間、思い出したこともなかったポクも、物凄く悲しいです。

上の写真は、「館林」&「斉藤直樹」で検索したものです。確証はありませんが、99%の確率で、直樹君です。

今更ですが、“4冠”の称号と、「ガリガリ君」4つを、直樹先輩に捧げたいと思います。貴方の真剣な眼差しを、ポクは忘れません。
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【14:30】起床。速攻N嬢に電話するが、出ない。嗚呼…。昨晩の反省会の途中で、総帥特製の味噌ラ~メン。ボーノ!
【18:50】「山銀」、改め「もりんじ亭」で、ヒレかつ定食。ボーノ!

【22:00】帰宅。牛乳と卵のシュークリーム。下町のナポレオンをチビチビやりながら、読書、そしてフォーミュラ・ワン開幕!新規参戦を果たした「スーパー・アグリ」は、案の定ダントツで遅いが、とにかく偉い!来年こそ頑張って欲しい!…思えば、鈴木亜久理の登場は衝撃でした。あのクソ生意気なインタビューの受け答えは、ポクはビデオに録画し何度も見返してモノマネをマスターしたほど大好きでしたが、世間的にはかなりの反感を買い、しかしその後のJリーガーたちに多大な影響を及ぼしたものと思われます。とにかく、最低でも3年間は参戦できるよう、頑張って欲しいニャ。

【15:00】起床。御飯&ククレカレ~&牛肉コロッケ&鯵フライ。
【18:10】愛車に飛び乗り、北へ。
【20:00】総帥官邸。
【20:20】野球狂いのマスターが経営する焼き鳥屋、「とり正」へ。幼き頃、親父に連れられて来たこともある定員20名ほどの店だが、その佇まいは“昭和”のまま。メニューも殆ど変わらない。生ビール→ホッピ~をやりながら、焼き鳥盛り合せ、モツ煮込み、そして東京のそれとは明らかにテイストが違う違うニラ玉、おでん、牛スジ豆腐煮など。決して美味くはないが、懐かしい味。

【22:30】総帥の仕事仲間の内縁の妻がオーナーママを務める、今年1月にオープンしたばかりのスナックへ。肝心要のギャルの頭数は8人と、定員25名程度の店にしては相当頑張ってはいるが、いずれも、青木雄二先生の漫画に登場するキャラクターたちかお前らは!…これが、北関東ラインの限界れす(泣)。半ばキレ気味に、“長渕”を歌い倒す。
【23:40】3件目。
【01:50】酔い潰れた総帥に連れ添って、総帥官邸。1時間後にN嬢と逢う約束をしていたが、ポクも眠りに落ちてしまった…。


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